Durante la colonia se desarrollaron los grandes imperios de Europa, su extensión era tan basta que se tuvieron que crear formas de gobierno que representaran a la corona en estos territorios. América no era la excepción, y durante esta época fue dividida en virreinatos, capitanías generales y presidencias. La figura que primero trataremos será el virreinato. Se otorga por primera vez el título de virrey para las tierras a descubrir al otro lado del Atlántico a Cristóbal Colón (Virreinato colombino). En 1511 fue nombrado Virrey Diego Colón según lo dispuesto en las Capitulaciones de Santa Fe.

Virreinatos americanos

En adelante, España, creará los siguientes virreinatos:

  • Virreinato de Nueva España (1535–1821). En un comienzo abarcaba desde Norteamérica hasta Costa Rica y Filipinas.
  • Virreinato del Perú (1542–1824). Entre los siglos XVI y XVIII, llegó a abarcar desde Panamá hasta el Cabo de Hornos, toda la Sudamérica española excepto Venezuela (dependiente de la Real Audiencia de Santo Domingo, en la isla La Española, que a su vez lo era del Virreinato de Nueva España; entre 1718 y 1742, Venezuela se integró en el recién creado Virreinato de Nueva Granada).
  • Virreinato de Nueva Granada (1717–1723; 1739–1819).
  • Virreinato del Río de la Plata (1776–1811).

Por su parte Portugal establece el Virreinato de Brasil, creado alrededor de 1763.

En un artículo posterior tratare a detalle cada uno de estos virreinatos, así como las capitanías y presidencias de la América colonial.